In 1923 a avut loc prima editie a cursei de 24 de ore de la Le Mans, competitie sportiva care a devenit un adevarat banc de incercare si perfectionare pentru masini, test de rezistenta fizica pentru piloti, demonstratie de competenta pentru managerii echipelor si in final o extraordinara mediatizare la nivel international.

Sebring 12 Hour Race, Sebring, FL, 1967. Drivers rush to their cars at the start of the race. CD#0777-3292-0443-27
Sursa foto: http://www.doubledeclutch.com/

La “Salonul Automobilului” – Paris,1922, Charles Faroux, jurnalist la publicatia “La Vie Automobile”, Georges Durand, secretar general Automobile Club de l’Ouest (ACO) si industriasul Edouard Coquille au avut ideea de a lansa o competitie auto sub forma unei etape de anduranta pentru a incuraja progresul tehnic in domeniul auto. In anul urmator 33 de concurenti au luat startul in prima cursa de 24 de ore de la Le Mans, 30 au terminat-o, dar cel mai important a fost ca incheierea cursei a insemnat inceperea unei adevarate legende. In 2013 s-au implinit 90 de ani de cand o competitie auto regionala a devenit un eveniment sportiv extins pe mai multe continente si unul din cele mai importante la nivel mondial.

24hrs-Map1
Sursa foto: http://lemansrace.com/

Le Mans, oras situat la circa 200 km sud-vest de Paris, revine in fiecare an in atentia milioanelor de pasionati ai sportului auto prin aceaste extraordinare 24 de ore care inseamna competitie, adrenalina, emotie,suspans.

Virajele Arnage si Indianapolis, pasajul Dunlop, linia dreapta ”des Hunaudiere”, le Tertre Rouge, toate fac parte din cei peste 13 km ai traseului Circuitului Sarthe, mai putin cunoscut sub aceasta denumire pentru ca majoritatea dintre noi ii spunem simplu ”Le Mans”. In timpul noptii masinile lansate in plina viteza sunt actori intr-un spectacol nocturn in care zgomotul motoarelor combinat cu luminile farurilor creaza o atmosfera deosebita pentru spectatorii care incearca sa ”fure” cateva momente de odihna in corturi, rulote, saci de dormit pentru ca vor sa vada, sa auda, sa fie ”acolo” la fel cu milioanele de telespectatori care traiesc cu aceeasi intensitate evenimentul.

”Le Mans” este locul in care inovatiile tehnice si-au demonstrat eficienta cu aplicatie in industria auto, franele cu disc si motoarele turbo fiind doar doua dintre ele. Tot la ”Le Mans” si-a facut aparitia in 1963 un model BRM propulsat de o turbina cu gaz, inscris ca masina experimentala cu numarul de concurs ”00”, pilotata de Graham Hill si Richie Ginther.

le-mans-24h-2014-header (1)
Sursa Foto: http://gtspirit.com/wp-content/

Startul traditional ”Le Mans” in care pilotii sprintau de la linia standurilor spre masinile care asteptau cu motoarele oprite a fost schimbat definitiv in 1969 de Jacky Ickx, cel care avea sa castige de sase ori competia. Constient ca siguranta este mai importanta decat pastrarea traditiei, Ickx s-a indreptat la pas catre masina, s-a asezat la volan, si-a fixat corect centura de siguranta, a plecat si…a castigat. Un simplu gest care a adus un imens beneficiu pentru siguranta pilotilor!
”24 de ore de la Le Mans” inseamna, din pacate, si cel mai grav accident din istoria sportului auto. In 1953 masina Mercedes Benz 300 SLR cu numarul 20 pilotata de francezul Pierre Levegh a fost implicata intr-o ciocnire cu alte masini, a lovit un taluz de pe marginea circuitului si a explodat, motorul si parti din masina au decolat pur si simplu spre tribune omorand 83 de spectatori inclusiv pe nenorocosul pilot, alti 120 spectatori fiind raniti. Mercedes-Benz cu pilotii Stirling Moss si Juan Manuel Fangio s-a retras si nu a mai participat ca echipa in competitiile auto pana in 1980, iar Fangio nu a mai concurat niciodata la Le Mans.
Pilotii sunt grupati in doua mari grupe – profesionisti – platina si aur, amatori – argint si bronz.
Masinile sunt impartite in mai multe categorii:
– LM P1 (Le Mans Prototype 1), cea mai de sus treapta a progresului tehnic, fiecare constructor are posibilitatea de a demonstra propria capacitate de inovare – motoare cu benzina, diesel sau hybride, turbo, atmosferice, Wankel (Mazda este singurul constructor care a castigat Le Mans in aceasta configuratie), sisteme de recuperare a energiei si, in curand, propulsia cu motoare electrice;
– LM P 2 (Le Mans Prototype 2), categoria in care sunt incluse masini-prototip cu sasie si motoare la alegere dar cu costuri reglementate strict, fiecare echipa are inclus si un pilot ”argint” sau ”bronz”;
– LM GTE Pro (Le Mans Grand Tourisme Endurance) face legatura intre masinile sport destinate unei utilizari in competitii sau in circulatia normala si cele destinate doar pistelor de viteza. Aceasta categorie a fost reintrodusa in 1993 si se inscrie perfect in ideea care a stat la baza competitiei initiate din 1923, cel mai bun exemplu fiind victoria din 1995 a unui McLaren F 1 derivat din masina de serie;
– GTE Am (Am – amatori) – infiintata in 2011, include masini GT cu o vechime de minim un an, echipa include doar un singur pilot profesionist, ceilalti fiind piloti ”argint” sau ”bronz”.

Paul Newman,Patrick Dempsey,Jean-Claude Killy (campion olimpic la schi),Jean-Louis Trintignant (va mai amintiti Fordul Mustang din filmul ”Un barbat si o femeie” ? Film premiat cu Palme d’Or – Cannes 1966, Oscar 1967 – cel mai bun film strain),Luc Alphand,Paul Belmondo sunt doar cativa din cei care au fost prezenti la start si au trecut prin experienta ”Le Mans”.
In 2012 la standul nr.56 a aparut un concept inovator ca tehnica si design cu un nume destinat sa ramana in istoria competitiei – Nissan DeltaWing, ”Stand 56” devenind de atunci sinonim cu initiativele de incurajare a noilor tehnologii.

In 2013 odata cu celebrarea celor 90 de ani de existenta pentru Automobile Club de l’Ouest s-a organizat o premeiere pentru pilotii care au castigat mai mult de patru editii:Tom Kristensen-8 victorii,Jacky Ickx-6,Emanuele Piro,Frank Biela si Derek Bell,fiecare cu cate 5 victorii,Henri Pescarolo,Yanick Dalmas si Olivier Gendebien cate 4 (Gendebien cu titlu postum).

“24 Ore de la Le Mans” – o idee care a creat o legenda, o legenda care continua si azi !

In text:
Charles Faroux – 29.12.1872 – 10.02.1957, inginer (l’École Polytechnique), jurnalist (La Vie Automobile), director de cursa la ”Le Mans” (1923 – 1956), presedinte al Asociatiei Jurnalistilor Sportivi – AJS (1920 – 1957), fondatorul Societatii inginerilor auto. O scoala din Compiègne si o strada din Le Mans ii poarta numele.
Le Mans – oras cu 52,81 kmp, 341.080 locuitori (2010),celebru cu un circuit si o competitie celebre in toata lumea.

Sursa Foto imagine reprezentativa: http://thumbsnap.com/s/WL8glJ17.jpg